Манчестер Юнайтед заканчивает год в яростных боях за еврокубковую весну и отчаянных попытках возглавить турнирную таблицу Премьер-Лиги

Ноябрь 1998 не был богат на музыкальные и кинематографические премьеры. Зато мощным залпом бабахнула игровая индустрия. Только вчитайтесь в список игр, вышедших за месяц с интервалом от недели до одного дня! Delta Force, Half-Life, StarCraft: Brood War, Thief: The Dark Project, Baldur’s Gate, The Settlers III! Полный набор супер-хитов во всех жанрах! Достаточно, чтобы погрузить целое поколение геймеров в подобие сладостной нирваны, не так ли?

А вот манкунианцам было не до игрушек. Им предстояли решающие сражения за выход из группы смерти в Лиге Чемпионов и ряд чрезвычайно трудных матчей в Премьер-Лиге.

Пол Скоулз вновь раскладывает оборону Брондбю

Пол Скоулз вновь раскладывает оборону Брондбю

Второй круг группового этапа чемпионской лиги начинался для Манчестера с ответного визита датчан из Брондбю. Гости ехали в Англию скрепя сердце, справедливо полагая, что ничего хорошего на Олд Траффорд их не ждёт. Предчувствие не обмануло прозорливых потомков викингов. Получив пять пробоин в оба борта, датский драккар сделал разворот на 180 и убрался подобру поздорову, зарёкшись ещё когда-нибудь приставать к здешним берегам.

На этом короткая передышка у манкунианцев закончилась, и начались боевые будни.

Вим Йонк и Яп Стам: голландский спринт

Вим Йонк и Яп Стам: голландский спринт

В следующем туре Премьер-Лиги путь манкунианцев лежал в Шеффилд. И это были весьма скверные новости. Манчестер традиционно плохо играет на Хиллсборо, победив лишь в одном матче из последних девяти. Не повезло дьяволам и на этот раз. Вновь, как и в матче с Баварией, ошибся Петер Шмейхель, запустив мяч в ворота после несложного удара Никласа Александерссона. После такого обескураживающего начала у манкунианцев совершенно разладилась игра, чем не преминули воспользоваться совы, ещё дважды огорчив датского кипера гостей. От разгрома дьяволов спас Энди Коул. Слабое моральное удовлетворение.

Подобные матчи обычно наносят сильный урон моральному дух команды. Сами посудите, каково это, играть на равных с европейскими топ-клубами, а потом на ровном месте продувать какому-нибудь Шеффилду. И вместо того, чтобы бороться за лидерство с не по чину обнаглевшей Астон Виллой (об этом феномене чуть позже), приходится отправляться в Барселону с мрачными чувствами.

Хуже того, на игру команды сильно влияла травма Гиггза. Заменявший его Блумквист выдавал 100 из 100 процентов своих возможностей, парня реально не в чем упрекнуть, но генерировать такую мощь и такой напор, какой из матча в матч выдавал двужильный валлиец, шведу было просто не по силам.

Ривалдо неподажаем

Неподражаемый Ривалдо в кольце врагов

Матч на Камп Ноу должен был стать судьбоносным для обеих команд. У Барселоны оставался последний шанс избежать позора в год своего столетия. Только победа над Манчестером позволяла каталонцам продолжить борьбу за выход из группы. И гордая блауграна собиралась биться до последнего.

Ослабленная травмами целого ряда ключевых игроков, Барселона с отчаянием обречённого бросилась штурмовать ворота Шмейхеля, и буквально сразу же добилась успеха. На излёте первой минуты матча Сонни Андерсон открыл счёт красивым ударом из пределов штрафной. Окрылённая успехом, Барса ринулась добивать англичан. Но не тут-то было! Шмейхель раненным зверем метался в штрафной, вытаптывая любые очаги возгорания и отбивая самые замысловатые удары в исполнении великолепного Ривалдо. Раз за разом бурлящие сине-гранатовые волны разбивались в мелкие брызги о неприступную твердыню манкунианских ворот.

Понимая, что долго такая свистопляска продолжаться не может, Манчестер поднатужился, на мгновение отодвинул игру от своих ворот и немедленно забил. Переживающий расцвет карьеры Блумквист выдал точный пас на Йорка, чей удар оказался неотразимым для Хеспа. Гол полностью противоречил логике игры и оказал удручающее воздействие на хозяев поля. И в этот момент вновь проявились лидерские способности Ривалдо, который личным примером заставил каталонцев устремиться в новую атаку! Однако Шмейхель был непоколебим, вселяя в игроков и болельщиков Барсы какое-то мистическое чувство бессилия.

Когда же в самом начале второго тайма тандем Коула с Йорком в клочья порвал оборону Барсы и вывел манкунианцев вперёд, показалось, что для блауграны всё потеряно. Но в очередной раз своё веское слово сказал Ривалдо. Шикарный по красоте штрафной удар бразильца ввёл Шмейхеля в заблуждение и позволил Барсе выровнять игру. По всем законам жанра бразильский форвард должен был стать главным героем матча. И будь это рядовая игра, так несомненно бы и случилось. Кто как не герой мог бы в умопомрачительном кульбите в третий раз за вечер спасти команду от поражения?

Ривалдо смог. После того как Дуайт Йорк оказался шустрее всех в штрафной соперника и замкнул головой очередную радиоуправляемую подачу Бекхэма, шансы Барселоны спасти матч рухнули ниже нуля. Но в этот вечер Ривалдо сделал весомую заявку на звание сильнейшего игрока в мире. Его удар через себя не позволил Манчестеру стать второй в истории английской командой, победившей на Камп Ноу. Ривалдо мог даже спасти этот матч для своей команды, но удар бразильца с 30 метров под занавес матча угодил в перекладину. Футбольный бог решил, что хватит с Барселоны чудес на сегодняшний вечер.

 Теперь манкунианцам придётся обыгрывать Баварию. Только так можно обеспечить себе первую строчку в группе. «Я всегда думал, что для выхода в следующий круг нам придется выиграть последний матч, — заявил после встречи тренер «МЮ» Алекс Фергюсон. — Так тому и быть».

Гарри Кьюэлл и Фил Невилл - дорогу молодым!

Гарри Кьюэлл и Фил Невилл – дорогу молодым!

Чтобы жизнь мёдом не казалась, сразу по возвращении из Барселоны манкунианцев ждало Дерби Роз.

Как известно, Англия сильна своими традициями. Поэтому даже противостояние двух городов – Лидса и Манчестера – уходит своей историей в вековечную даль. Если быть точнее, то во времена гражданской войны 1455-1485 гг. между домами Ланкастеров и Йорков (Ланнистеры и Старки – они отсюда, ну вы в курсе). Манчестер находится в графстве Ланкашир, вотчине Ланкастеров, и выступает в цветах алой розы. Лидс – из графства Йоркшир, чей символ – роза белая. Такая вот цветовая дифференциация, за которую столетия назад проливали кровь и пот рыцари, а в наше время – футболисты. Ну и футбольные хулиганы.

Как это всегда и бывает, матч двух команд был до отказа наполнен бескомпромиссной борьбой. Ещё не успевшие толком остыть после каталонской сечи, манкунианцы обрушили шквал атак на ворота, защищаемые Найджелом Мартином. Отметим, что тогдашний Лидс хотя и не был ещё Бандой О’Лири, какой их запомнил весь футбольный мир, но уже вовсю готовился ею стать. Парни качали мускулы и оттачивали стиль. А в центре мироздания у этих ребят уже тогда находилось звериное упрямство и несгибаемый характер. Поэтому Лидс не только устоял, но и забил гол усилиями Джимми Флойда Хассельбайнка. А ещё через пару минут йоркширцы обязаны были увеличивать отрыв, но юному австралийцу Гарри Кьюэллу банально не хватило хладнокровия и выдержки.

И Лидс немедля за это поплатился. Сульшеру в том матче дали шанс проявить себя в стартовом составе, и он этим шансом сполна воспользовался. Расклад был такой, что ничейный счёт к перерыву был явно в пользу манкунианцев. А в начале второй половины встречи Лидс постигла маленькая трагедия. Найджел Мартин получил травму и был заменён 19-ти летним Полом Робинсоном. “Так бы сразу” – обрадовались манкунианцы, и сходу нагрузили  юниору полну коробочку ситца и парчи. Шанс поглумиться над молодым кипером соперника не упустили известные шутники Пол Скоулз и Рой Кин, разыгравшие голевую комбинацию.

Казалось, для Лидса всё потеряно, однако своё веское слово сказал наконец Кьюэлл. Обыграв на ровном месте Уэса Брауна, австралиец, развёл мяч и Шмейхеля по разным сторонам ворот. Как ни старался юный полузащитник добыть своей команде три очка, стал он скорее антигероем этого матча, поскольку на один единственный гол в его исполнении пришлось целых два загубленных стопроцентных голевых момента. А игру сделал никто иной, как вернувшийся после длительного пребывания в лазарете Райан Гиггз. Именно его активность позволила Ники Батту выйти на ударную позицию и расстрелять Робинсона.

Победа в принципиальном матче не только позволила манкунианцам встретить приход зимы в хорошем настроении, но и значительно укрепить свои позиции перед очной встречей с действующим и весьма неожиданны лидером турнирной таблицы – Астон Виллой.

Джулиан Джоэйхим косплеит Дуайта Йорка

Джулиан Джоэйхим косплеит Дуайта Йорка

Астон Вилла, отпустившая летом в Манчестер своего лучшего форварда, парадоксальным образом стартовала в чемпионате с места в карьер, и в течение большей части первого круга лидировала в турнирной таблице. Несмотря на это, визит Дуайта Йорка в составе красных дьяволов на Вилла Парк ждали с недобрыми чувствами.

Масла в огонь подлил и главный тренер львов Джон Грегори. «12,6 миллиона фунтов стерлингов, которые мы получили за Дуайта, пришлись нашему клубу как нельзя более кстати, — сказал по поводу своего экс-подопечного тренер бирмингемцев. — Но клянусь, что будь у меня ружье, я бы застрелил этого островитянина. Ведь когда Йорк сообщил мне о своем желании покинуть «Виллу», я почувствовал себя подобно человеку, от которого уходит жена ради другого мужчины. Могу обещать, что до матча наши болельщики будут вести себя корректно и постараются отблагодарить аплодисментами тринидадца за его 9 лет выступлений за команду. Но со свистком судьи он превратится для нас в злейшего врага».

Стрелять не пришлось. Йорк выглядел бледной копией себя самого, не в последнюю очередь из-за того, что не шла игра у его напарника Энди Коула. Обнаружив бестолковость нападения, Пол Скоулз вспомнил начало сезона, и вновь примерил на себя лавры голеадора. Но удержать победный счёт манкунинцам не удалось. Форвард Виллы Джулиан Джэйхим наглядно продемонстрировал, что и без Йорка в Бирмингеме есть кому забивать важные голы.

Ничья, о которой манкунианцы забыли уже через минуту после финального свистка. Впереди у них был матч с Баварией. Самый важный матч года.

Салихамиджич сумел объять необъятное

Салихамиджич сумел объять необъятное

Это был матч, в котором соперники бились насмерть до тех пор, пока не узнали, что можно обойтись без кровопролития. К счастью для болельщиков, команды узнали об этом лишь за 15 минут до финального свистка. А до этого момента на поле было жарко, как на дьявольской сковороде. Моменты возникали то у тех, то у других ворот, но всякий раз завершающий удар не достигал цели. Обе команды играли на победу, и цена этой победы была как никогда высока.

Первой удача улыбнулась хозяевам поля. Манкунианцы соорудили гол в классическом стиле. Окончательно выздоровевший Гиггз накрутил на своём фланге защитника мюнхенцев и выложил мяч под удар набегающему Кину. Капитан с ювелирной точностью послал мяч в сетку ворот соперника.

Во втором тайме Бавария сумела дожать соперника и сравняла счёт усилиями Хасана Салихамиджича. Команды уже были готовы рвать друг-другу глотки, когда по тренерским штабам прошло сообщение об удачном раскладе в соседних группах. Получалось, что ничья устраивает обе команды.

“Да это же просто праздник какой-то” – синхронно подумали Фергюсон и Хитцфельд, давая своим отмашку о прекращении активных боевых действий. Остаток матча команды откровенно доигрывали встречу, а после финального свистка пожали друг-другу руки, надеясь до конца сезона больше не встречаться.

Выход в весеннюю часть Лиги Чемпионов стал для манкунианцев огромным моральным успехом (и материальным тоже, – прим. бухг.). У команды словно гора упала с плеч. Теперь можно было со спокойной душой готовиться к ещё одной славной традиции английского футбола – Боксинг Дэй.

Сульшер и Кэмпбелл – встреча двух бомбардиров

И первым под раздачу довольных судьбой манкунианцев попал Тоттенхэм. Вернее как, сначала попал, а потом выскользнул, и был таков. Каждая из команд провела голевую двадцатиминутку. Манчестер уложился в половину первого тайма, когда Уле Гуннар Сульшер дважды поразил ворота шпор. Ответного гудка пришлось ждать до 70-й минуты, когда о своих бомбардирских навыках напомнил защитник лондонцев Сол Кэмпбелл. Он же сравнял счёт на последней минуте игры.

Ничья вывела Манчестер в лидеры Премьер-Лиги, но не позволила оторваться от идущей следом Астон Виллы.

Рой Кин и Джанфранко Дхола - асы на поле и над ним

Рой Кин и Джанфранко Дзола – асы на поле и над ним

Перенесённый матч третьего тура с Челси Манчестер попробовал отыграть на шару. На поле не вышли шесть человек, игравшие в прошлом матче с Тоттенхэмом. Почти получилось. Невзрачная игра обеих привела к на редкость корявому голу в самом конце первого тайма, когда удар Батта после прострела Блумквиста неожиданно для всех попал в ногу не ожидавшего такого поворота событий Энди Коула. К чести форварда, он быстро сориентировался и неотразимо пробил в угол ворот.

Удержать победу красным дьяволам не удалось. Алекс Фергюсон зачем-то начал выпускать во втором тайме игроков основы, но Бекхэм и Гиггз вместо того чтобы усилить игру, внесли в неё некий сумбур, чем не преминул воспользоваться Дзола. Обыгравшись в стенку с Густаво Пойетом, итальянец в свойственном ему ювелирном стиле переиграл Шмейхеля и установил финальный счёт матча.

Под конец года стало очевидно, как много сил – физических и моральных – потратили манкунианцы в первой половине сезона. Каждый последующий матч давался им всё тяжелее.

Борайан Дин исполняет призовую игру

Брайан Дин исполняет призовую игру

Для Миддлсбро матч с Манчестером стал двухтысячным в истории клуба. И парням из Боро удалось отметить этот день на славу. воспользовавшись отсутствием на посту Алекса Фергюсона, уехавшего по семейным делам в Шотландию, подопечные Брайана Робсона взяли, да и обыграли именитых соперников. В том числе благодаря усталости игроков Манчестера, которым пришлось очень нелегко в последние пару месяцев. Ну и недооценка соперника тоже сыграла свою роль. Всё же Боро приехал на Олд Траффорд без своей главной звезды – Пола Гаскойна, который недавно получил нелепую травму.

Манчестер дотягивал до Нового Года на честном слове и на одной ноге. Вызывая всё большую обеспокоенность фанатов и специалистов.

Эта обеспокоенность лишь возросла, когда в последнем матче 1998 года Манчестер откатал безысходно унылую нулевую ничью всё с тем же Челси. Учитывая, что календарь английского первенства не предполагает длительных новогодних каникул, перспективы манкунианцев в новом году заставляли всех, кто имел отношение к команде, мрачнеть лицом и горестно вздыхать.

Появись в городе в эти дни человек, который сказал бы, что сразу после новогодних праздников Манчестер начнёт беспроигрышную серию, которая вознесёт клуб на самую вершину мира, его назвали бы мечтателем (или ещё каким-нибудь обидным словом, которые у завсегдатаев Олд Траффорд постоянно вертятся на языке).

Никто не хотел, да и не мог в это поверить, но времена дьявольских трудностей уходили в прошлое.

Новый Год сулил манкунианцам дьявольский успех.